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Les précurseurs

Les skis ont vraisemblablement été utilisés 4000 ans avant J.C., notamment dans les pays nordiques. Ces engins ont été progressivement améliorés au cours des siècles jusqu'à ce que l'expédition Nansen de 1888 contribue à les faire mieux connaître.

La préhistoire
Les peuplades qui campaient en montagne après les périodes glaciaires avaient à supporter des conditions d'enneigement qui devaient leur causer de grandes difficultés d'où la nécessité de créer des «outils » pour y faire face. Les premières gravures rupestres nous montrant des ébauches de skis se situant vers 4000 ans avant JC. On a, en outre, exhumé en Norvège, des restes de ski datant de plus de 4000 ans.
On connaît aussi les principales origines géographiques :
* Origine arctique : toundras de la Sibérie centrale (Baïkal, Altaï...)
* Origine sub-arctique : Scandinavie
* Origine "méridionale" : pays baltes, Slovénie, Pologne.
Chasseur Tchérémisse ;
gravure du XVIe siècle.
Bien que l'on sache que le ski s'est répandu dans les pays scandinaves dès le Xe siècle, on est réellement documenté à partir du XVIe, notamment sur la place déterminante que le ski prit dans le soulèvement organisé par Gustav VASA (futur roi) pour la libération de la Suède. On sait aussi qu'en 1539, des combats ont été menés par des soldats Finlandais équipés de skis : après 1750 nombreuses étaient, semble-t-il, les unités de soldats-skieurs en Norvège et en Suède.

Quelques siècles de «découvreurs»
D'autre part, au XVIe et, surtout, au XVIIe siècle, de nombreux voyageurs ont commencé à découvrir des skis lors de voyages en Scandinavie, voire même au Kamtchatka (Charles de Lesseps) et même à les essayer sans pourtant que l'on sache précisément ce qu'ils en ont pensé.
Skieur lapon gardant son troupeau de rennes.
Les débuts de la première diffusion
C'est en tous cas la région de Télémark (Norvège) qui, rapidement, va s'intéresser au développement du ski. On y organise en 1867 le premier concours et on y crée, en 1881, la première école de ski.
1888 est l'une des dates les plus marquantes de l'évolution du ski : c'est celle de l'expédition Nansen qui traverse le Groenland à skis. Le retentissement est mondial : il provoque la naissance d'un besoin de connaissance du matériel «ski» et de ses utilisations possibles. Les militaires vont être parmi les plus intéressés et seront, dans certains pays, les véritables «promoteurs» de l'usage du ski.
Charles de Lesseps, consul de France, interprète du Roy dans l'expédition de Monsieur le Comte de La Pérouse au Kamtchatka.

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